Domingo, 10 de enero de 2010

 

 Bautizado con el nombre de una bahía en Australia, el Jervis Bay era un transatlántico construido en 1922 por Vickers Ltd., en Barrow in Furness, Inglaterra. El buque era parte de la Línea de Aberdeen y de la Commonwealth y fue ampliamente utilizado para el transporte de emigrantes entre Australia e Inglaterra. El Jervis Bay podía llevar a 732 pasajeros de tercera clase, pero sólo 12 pasajeros de primera clase, y estos eran por lo general eran funcionarios del gobierno. El transatlántico de 14.000 toneladas fue de aproximadamente 549 pies de largo y 68 pies de ancho y tenía una velocidad máxima de 15 nudos.

A principios de 1930, Jervis Bay había sido tomado por los P & O Line. El Jervis Bay seguiría funcionando como un trasatlántico hasta agosto de 1939, cuando fue adquirido por la Royal Navy y convertido en un crucero mercante armado.

El Jervis Bay acelera hacia el Scheer y su destrucción.


También conocido como "cruceros auxiliares", estos mercantes armados eran básicamente transatlánticos con viejos cañones instalados en sus cubiertas. Al comienzo de la Segunda Guerra Mundial, la Royal Navy estaba tan corto de escoltas de convoyes que se convierten muchos trasatlánticos en cruceros mercantes armados, con la esperanza de que estos buques podrían ganar algo de tiempo hasta la llegada de más apropiadas escoltas que ya se estaban construyendo.

Una de las antiguallas del Jervis Bay, un cañón de 6 pulgadas Vickers.

En el caso de la SS Jervis Bay, ahora el HMS Jervis Bay, el transatlántico de edad avanzada estaba armado con siete cañones de 6 pulgadas y dos cañones de 3 pulgadas, verdaderas antiguedades de la Primera Guerra Mundial. El barco no tenía blindaje ni nada que protegiera a los 255 oficiales y marineros de su dotación. Al mando del Jervis Bay estaba el capitán Edward Stephen Fogarty Fegen, RN, de 49 años de edad, un oficial de carrera muy difícil, con una gran cantidad de experiencia en el mar.

El Capitán Edward Stephen Fogarty Fegen, RN.

El 28 de octubre de 1940, un convoy de 38 buques mercantes se forma en nueve columnas en el puerto de Halifax, Nueva Escocia. El convoy, cuyo nombre en código era HX 84, estaba bajo la protección del HMS Jervis Bay. El convoy se dirigía a Gran Bretaña y el Jervis Bay fue la única escolta de los 38 buques mercantes, lo que demuestra lo poco que los británicos tenían de escoltas adecuados.

Se celebró una reunión en Halifax antes de la salida del convoy y que contó con la participación de todos los capitanes de los buques mercantes en el convoy, así como el capitán Fegen. Al final de la reunión, el capitán FEGEN dijo:

"Si tenemos la mala suerte poco probable de cruzar la trayectoria de un acorazado de bolsillo, sólo puedo prometer que lo mejor de mí".

Poco sabía cómo sería de proféticas esas palabras.

A última hora de la tarde del 5 de noviembre de 1940, mientras que convoyaban en el medio del Atlántico, el convoy HX 84 tuvo la lamentable mala suerte de cruzarse directamente con uno de los acorazados de bolsillo de Alemania, el Admiral Scheer. Bajo el mando del capitán Theodor Krancke, el Admiral Scheer estaba fuertemente armado con seis cañones de 11 pulgadas en dos torres triples, ocho cañones de 5,9 pulgadas, seis cañones de 4,1 pulgadas, ocho cañones de 37 mm, diez cañones de 20 mm, y ocho tubos de torpedos de 21 pulgadas.

El Panzerschiff Admiral Scheer

Capitán Fegen comprendió de inmediato que el convoy estaba en serios problemas. Armados sólo con sus siete anticuados cañones de 6 pulgadas, Fegen sabía que no era rival para el Admiral Scheer. Pero el capitán Fegen, el hijo del vicealmirante Federico Fogarty Fegen, provenía de una línea larga e ilustre de oficiales de la Royal Navy.

Retirarse, por no hablar que significaba la entrega y destrucción del HX 84, simplemente no era una opción. Así que, mientras se alzaba una muerte segura ante sus ojos, el capitán Fegen no se inmutó y se volvió su barco directamente hacia Admiral Scheer a todo vapor. Él iba al ataque del acorazado alemán, con la esperanza de que ello permitiría a los buques mercantes desarmados tener tiempo suficiente para dispersarse y huir. La noche se acercaba rápidamente, y con un poco de suerte, la dispersión de los buques mercantes haría difícil para el Admiral Scheer para localizarlos en la oscuridad y destruírlos.

Toda la batalla duró sólo unos 24 minutos. El capitán Fegen ordenó a los otros barcos en el convoy que se dispersaran a todo vapor y luego ordenó a los artilleros del Jervis Bay a disparar todas sus armas, a pesar de que estaba completamente fuera del alcance artillero como para tocar al Admiral Scheer.

Las torres principales del Scheer abren fuego.

Sin embargo, Lutjens, que comandaba en ese momento al Admiral Scheer y que luego caería en el Bismarck, ni por un momento se inmutó, ordenando la apertura del fuego contra el Jervis Bay, el acorazado alemán no tenía problemas de alcance, batiendo al Jervis Bay con sus cañones de 11 pulgadas.

El Jervis Bay es impactado repetidamente por el Admiral Scheer, como se aprecia en esta secuencia sacada desde el Panzerschiff.


Los pesados proyectiles empezaron a golpear al Jervis Bay, sembrando destrucción y muerte a su paso. Uno de los proyectiles impacta en el puente. La explosión resultante le arrancó uno de los brazos al capitán Fegen, pero todavía estaba vivo y logró mantenerse en el mando de la nave.

Por desgracia, murió a los pocos minutos después de que varios proyectiles más cayeron en su barco. Ahora el Jervis Bay era una ruina en llamas y el oficial de mayor rango en ese momento dió la orden de abandonar el barco. Se hundió a los pocos minutos por la popa y sólo un puñado de sobrevivientes lograron saltar en el único bote sobreviviente a la terrible lluvia de projectiles alemanes y a las cuatro balsas que flotaban en el agua.

Acelerando al máximo para alcanzar al convoy que cada vez se dispersaba más, el Admiral Scheer destruyó cinco barcos mercantes después de la pérdida del Jervis Bay, ellos fueron el Maiden, Trewellard, Kenbame Head, Beaverford y Fresno. Pero el resto del convoy, 33 barcos, logró escapar. Esos 24 minutos resultaron la diferencia entre la destrucción y la supervivencia de la mayoría del convoy.

Más tarde esa noche, el capitán Sven Olander del carguero sueco Stureholm tomó la audaz decisión de volver y dedicarse a la búsqueda de sobrevivientes del Jervis Bay, Aunque el Admiral Scheer seguía rondando en la zona en busca de más objetivos, el Stureholm logró rescatar a 65 hombres, pero el resto de la tripulación (190 hombres, entre ellos el capitán Fegen, claro estáGui?o se hundieron con el barco. Después de hacer este audaz rescate, el Stureholm escapó y regresó a Halifax.

Los supervivientes del Jervis Bay abordo del Stureholm.

El Jervis Bay compró el precioso tiempo que le tomó a la mayoría de los buques en el convoy dispersarse para huir del Admiral Scheer. Muchos barcos mercantes más se habrían perdido si el crucero mercante armado no atacaba al acorazado alemán. Por su sacrificio durante la batalla, el capitán Edward Stephen Fogarty Fegen fue condecorado a título póstumo con la Cruz Victoria, la más alta condecoración de Inglaterra al valor.

Valió la pena el sacrificio increíble del Jervis Bay? Los miembros de las tripulaciones a bordo de los 33 barcos mercantes que sobrevivieron a la confrontación con el acorazado alemán ciertamente estarían de acuerdo con la decisión del capitán Fegen.

POR CETEU
FORO AVIACIÓN DE COMBATE.


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