Lunes, 19 de abril de 2010

En este tema trataremos acerca de los primeros animales del Orden PROBOSCÍDEOS (significa " con trompa ” ) o protoelefantes, cubriendo una época que abarcaría desde finales del Eoceno (hace unos 50 millones de años) hasta unos 10.000 años o menos. Los actuales elefantes africanos (de selva y de sabana) y el asiático, son las únicas especies sobrevivientes de un grupo que fue muy diversificado tiempo atrás.

Esta primera parte solo trata de los primeros protoelefantes, y los mastodontes en general.

Los proboscídeos evolucionaron de una base de animales ungulados primitivos, que dieron origen a los damanes modernos y a los sirénidos acuáticos (los dungongos y manatíes). Aparecieron en el norte de la India, durante el Eoceno, en forma de criaturas semejantes a un cerdo, desprovistas de colmillos o trompas; en el Plioceno. Cincuenta millones de años después, los probóscidos se habían convertido en los gigantes que se habían dispersados por todos los continentes (el Indricotherium se había extinguido ya), a excepción de Australia y la Antártida.

El mas antiguo proboscídeo descubierto es el Phosphatherium, que vivió a fines del Paleoceno, hace 56 millones de años. Se encontró en Marruecos, medía 60 com de alto y pesaba 60 kg. No tenía trompa aun, pero si pequeños colmillos. Sus hábitos seguro eran anfibios.

                                                                                   Phosphatherium

Esta evolución significó un aumento progresivo de tamaño, el desarrollo de unas patas largas, con forma de pilares, para sostener su enorme peso (aunque se dieron casos de enanismo en los mamuths), la formación de una probóscide o trompa, el agrandamiento de la cabeza,  y el acortamiento del cuello. Un factor fundamental en la diferenciación de las distintas subordenes de estos animales, es la configuración de sus protuberancias, o cúspides en las muelas, lo que delata diferentes hábitos de alimentación, como veremos. Los dientes quedaron reducidos a unos pocos molares, salvo uno o dos pares de que se modificaron hasta convertirse en colmillos especializados.

En un principio, la trompa y los colmillos fueron adaptaciones para permitir que n animal muy alto y de cuello corto pudiera llegar hasta los alimentos situados en el suelo o en los árboles, aunque hoy sabemos que servían también para la función de atractivo sexual.

Durante el Pleistoceno (aproximadamente 2 millones de años atrás), prosperaron los mamuts y mastodontes por los continentes septentrionales, para luego quedar extintos masivamente en las zonas glaciares, y otros mas al sur, según algunas teorías muy cuestionadas, perseguidos por el Homo Sapiens. La única familia que sobrevivió, los elefántidos, experimentó una rápida adaptación en climas mas templados, hacia el sur.

Haremos una descripción, y breve comparación, entre los tres primeros subórdenes.

SUBORDEN: MERITERIOIDEOS.

El nombre “meriterio” deriva de la palabra Moeris, un antiguo nombre griego que se le daba al lago situado en la provincia egipcia de Fayún, donde se encontraron sus restos. Durante el Eoceno y el Oligoceno, esta región debía estar formada por planicies costeras fértiles y cubiertas de bosques.

El Moeritherium, de 60 cm de altura, vivió en África. Era un animal del tamaño de un cerdo, parecido a un tapir o a un hipopótamos pigmeo, mas que aun elefante. Las fosas nasales externas estaban situadas en la parte anterior del cráneo, lo cual implicaba que ni siquiera tenía trompa, aunque es posible que contara con un labio superior ancho y grueso para ayudarse a desenterrar la vegetación de las ciénagas. Debía pesar alrededor de 225 kg, siendo probable que sus hábitos fuesen acuáticos en parte, como los del hipopótamo moderno. Al igual que éste, tenía los ojos y las orejas en la parte superior del cráneo, para poder seguir vigilando sobre la superficie mientras se revolcaba en el agua.

MOERITHERIUM

Pero Meoritherium también presentaba varias características que indicaban el desarrollo de estilo de vida como el de los elefantes. El cráneo era largo y bajo, con una amplia zona en la parte posterior, donde  se insertaban los poderosos músculos del cuello; la mandíbula inferior era también profunda. Los dientes eran primitivos (pequeños y casi el juego completo) aunque faltaban los caninos inferiores. Los incisivos superiores ya tenían aspecto de colmillos pequeños.

A pesar de poseer muchos rasgos primitivos, es muy probable que el Moeritherium no fuese un antepasado directo de los actuales elefantes, ya que vivió y coexistió durante bastante tiempo con proboscídeos mas evolucionados.

Al parecer, se presenta un caso de evolución convergente con el Pyrotherium, hallado en Asia y Sudamérica, al parecer mas antiguos , del Paleoceno

SUBORDEN DEINOTEROIDEOS

Los deinoterios eran animales muy grandes (segundo terrestre mas grande, junto al mammut hs Sungari de 5.5 de altura y 10 ton, después del Indrycotherium) que tenían sus colmillos curvados hacia abajo, en el maxilar inferior. Es probable que aparecieran en África a principios del Mioceno (hace 25 millones de años), pero luego se difundieron por el centro y sur de Europa, asi como en el sur de Asia. No tuvieron muchos cambios físicos en el Plioceno (hace 5 millones de años), pero se volvieron a retirar de África. Desaparecieron hace dos millones de años, pero fue el grupo mas exitoso en la subsistencia,  como lo demuestra el hecho de existir durante 20 millones de años, muchísimo mas hasta el momento, que nuestra propia especie, Homo Sapiens.

 

El Deinotherium medía de 4 a 5  metros de altura, pesaba 12 a 14 toneladas, y tenía sus colmillos en la parte baja de la mandíbula inferior, y ninguno en la mandíbula superior. Estos colmillos doblaban hacia abajo en ángulo recto y eran curvos. Dicha disposición parecía improbable cuando se  trato de reconstruir en 1820, colocándose al revés la mandíbula (error típico de la paleontología, podríamos enumerar varios casos). Es posible que el animal utilizara los colmillos para arrancar la corteza de los árboles o para desenterrar tubérculos.

El cráneo es corto, bajo, y aplanado en la tapa, en contraste con elefantes más avanzados, que tienen una frente más alta y más abovedada. Esto puede ser debido a que los Deinotherium eran menos inteligentes que otros elefantes.

Con sus 4.5 metros de altura, y casi 14 toneladas, el Deinotherium fue el segundo mamífero mas grande que piso la tierra, después del Indricotherium. Un nuevo Mammuths descubierto, el Sungari, le rivaliza por este honor. Si es cierto llegó a pesar 17 toneladas, sería el mamífero terrestre mayor de todos los tiempos.

Los proboscideos posteriores se dividieron pronto en dos linajes diferentes. Los deinoterios, que duraron hasta hace unos dos millones de años, se diferencian, como hemos dicho ya, en tener dos defensas o “colmillos” que salían de su quijada, curvándose hacia abajo y hacia atrás. Los demás proboscideos (llamados elefantoideos), se diferenciaron por reducir el número de dientes y desarrollar un modo particular de reemplazo dental donde un diente brota desde atrás, reemplazando al que le sigue. De los diferentes grupos que se desarrollaron muchos conservaron dientes muy similares en aspecto general a una muela humana, con protuberancias (cúspides) romas. A estos se les conoce como mastodontes, que significa "diente en forma de ubre", pues al ser vistos de perfil con las cúspides orientadas hacia abajo

SUBORDEN: ELEFANTOIDEOS:

Este suborden incluye tres familias; dos son de mastodontes ramoneadores (los gonfotéridos y los mamútidos) y la otra que comprende a los mamuts y elefantes auténticos (los elefántidos). De la familia de mastodontes, los gonfotéridos son los mas primitivos; el nombre hace referencia  a las cúspides pareadas en forma de cúpula que aparecen a lo largo del diente. Surgen al principio del oligoceno, hace unos 35 millones.

En estas formas primitivas, tanto la mandíbula superior como la inferior eran bastante largas. Sin embargo, las especies mas avanzadas presentan una o dos modificaciones. Algunas presentan un acortamiento de la mandíbula superior y un alargamiento extremo de la mandíbula inferior, que forma unos “colmillos en forma de paleta” muy grandes. En otras, la mandíbula inferior está tan reducida que se parecen a los elefantes modernos.

Los gonfotéridos fueron los grandes mamíferos terrestres dominantes durante el Mioceno y en cualquier región había muchas especies diferentes al mismo tiempo (un hecho que sucede también en la evolución de muchas especies, incluso en nuestro género Homo). Habían pasado de África al sur de Europa y al subcontinente indio, a principios del mioceno (desde hace 25 m.a), y a mediados de este período habían llegado a América del norte, hace unos 15 millones de años. No llegaron a llegar a América del sur hasta poco tiempo antes de su extinción, que tuvo lugar en el Pleistoceno, hace uno dos millones de años. Poco a poco, los elefantes losfueron sustituyendo, desde hace aproximadamente 5 millones de años.

PHIOMIA

El Phiomia, de 2.5 metros de altura, se encontró en Egipto, y evolucionó al mismo tiempo que su pariente lejano, el Moeritherium, del que parece tenía distintos hábitos alimenticios. Posiblemente, Phiomia ramoneara en los bosques, era una criatura mas terrestre, mientras que Moeritherium se bañaba en las ciénagas. Su nombre quiere decir  “criatura de la provincia del lago”, por referencia a la zona de Fayún, Egipto, donde se hallaron sus restos.

Tanto la mandíbula inferior como la superior  eran largas, y los colmillos aplanados del maxilar inferior formaban una prolongación acucharada que se utilizaba para juntar alimentos. Es probable que el labio superior se extendiera para formar una trompa primitiva que se combinara con este colmillo de a mandíbula inferior. Tenía colmillos mas cortos en la mandíbula superior que utilizaba tal vez para la defensa.

Le sigue en esta línea evolutiva discontinua, el Gonphotherium, de 3 metros de altura, que vivió en Europa, África, Asia y Norteamérica, a principios del Mioceno hasta principios del Plioceno. Mastodonte ampliamente difundido, por lo que ha recibido otros nombres, como Trilophodon y Tetralophodon. Existe gran variedad de especies de este género.

Gomphotherium

Diente del mastodonte Gomphotherium, mostrando sus cúspides. Estas son distintas de las muelas de los mas modernos mamuts y elefantes, las cuales muestran pliegues paralelos, resultado de una dieta distinta, mas de tundra o sabana.


Su mandíbula inferior, con sus colmillos paralelos, era muy larga. Probablemente se utilizaba en combinación de con una trompa igual de larga situada en la mandíbula superior. Hubo una reducción progresiva en a cantidad de dientes, llevando éstos una cantidad de rebordes elevados, o cúspides, para aumentar la superficie donde se molía el alimento vegetal. La mayoría de estos animales comían hojas de los arbustos, pero había una especie que vivía en las ciénagas y se alimentaba de plantas acuáticas tiernas.

El Amebelodon, medía 3 metros de altura, vivió en América del Norte a fines del Mioceno. Este animal tenía unos curiosos colmillos con forma de anchas paletas. Hace unos 10 millones de años, los bosques se habían convertido en vastas praderas secas, un ambiente mas adecuado para los animales corredores ungulados, como los caballos. Pero también atravesaban la planicie muchos ríos sinuosos en lo que abundaban las plantas acuáticas exuberantes. En este nicho se desarrollo el Amebelodon.

Por el tamaño de su cuerpo y la apariencia general, Amebelodon se parecía a los elefantes modernos, menos su cráneo. Los colmillos aplanados en la mandíbula inferior, alargada, estaban el uno junto al otro, formando una especie de pala que se proyectaba más de un metro y que tenía un borde cortante como el de un hacha. Se supone que Amebelodon sujetaba las plantas acuáticas que le servía de alimento entre la trompa aplanada y los colmillos, las arrancadas del barro del fondo del río y después las empujaba con la trompa a lo largo de la pala, hasta introducirla en la boca.

Amebelodon, su excesiva especialización alimenticia los hizo existir un tiempo relativamente corto.

Un animal muy similar fue el Platybelodon, que vivió en Europa y África. Tenía las paletas mas cortas y mas anchas y estaban hendidas a ambos lados para dejar lugar a los colmillos de la mandíbula superior. Es evidente que su estilo de alimentación y vida era muy similar al de Amebelodon. El hecho de que en esta época vivieran en Eurasia y Norteamèrica distintos tipos  relacionados de proboscídeos, indica la existencia de una ruta migratoria entre estas dos masas continentales, que atravesaban un istmo existente donde hoy está el estrecho de Bering.

Los mastodontes con colmillos en forma de paleta presentan una adaptación especializada en un tipo específico de alimentación. Estos los hacía muy vulnerables a los cambios ambientales que afectaron su nicho acuático, y al no ser posible una retro evolución que disminuyera el tamaño de sus colmillos paletas, existieron por poco tiempo. (al contrario de géneros mas exitosos, como el Deinotherium).

 

El Anancus, de 3 metros de altura, vivió entre fines del Mioceno y comienzos del Pleistoceno, en Europa y Asia. Con su larga trompa y mandíbula inferior corta, se parecía mucho a los elefantes modernos, pero sus patas eran más cortas y sus colmillos muy largos. Éstos estaban situados  en la mandíbula superior, eran rectos y, con sus tres o cuatro metros de longitud, eran casi tan largos como el cuerpo el animal. Parece que Anancus se había adaptado a la perfección a la vida en los bosques. Y era tan capaz de ramonear en las entre las ramas mas altas como de escarbar  entre las hojas caídas en el suelo del bosques. Anancus se extinguió cuando las praderas sustituyeron a los bosques en donde vivía.

 

El Cuvieronius vivió en América del Norte y del sur desde el Plioceno, medía 2.7 metros de alto. Su nombre proviene del barón Georges Cuvier, el gran naturalista francés, creador de la anatomía comparada y de la paleontología.  Cuvieronius fue un gonfotérido bastante pequeño, cuya característica mas destacada eran los colmillos, que estaban retorcidos en espiral, como los de un narval. Se han hallado sus restos en cordilleras montañosas de las dos Américas, por o que también se le conoce con el nombre de Coordillerion.

Cuvieronius apareció en América del Norte al final del Mioceno y emigró a Suramérica durante el Pleistoceno, hace dos millones de años. Se dispersó por las pampas cubiertas de hierbas, en el este, hasta las cumbres de los Andes, en el oeste, y llegó incluso hasta Argentina. La caza humana provocaría su extinción, sobreviviendo probablemente hasta el 400 de nuestra era.

El Stegomastodon debía parecer una versión mucho mas corta y maciza del elefante moderno. Tenía la mandíbula inferior corta, carecía de colmillos inferiores y los superiores se doblaban hacia arriba. Sus muelas eran más elaboradas que las de sus antepasados, por su contorno de esmaltes enrollado, que proporcionaba una extensa superficie abrasiva y una acción moledora eficaz, es posible que estos dientes le permitieran comer hierbas.

Stegomastodon fue uno de los pocos proboscídeos que llegaron hasta América del Sur, despues de emigrar allí hace unos 3 millones de años, cuando se formó el istmo de América central, el cual se formó y rompió varias veces durante el Plesitoceno.

El Stegomastodon se extinguió en Norteamérica hace in millón de años, pero sobrevivió en Venezuela junto a los primeros hombres llegados a Suramérica.

Los mastodontes se diferencian en dos familias: Los gonfotéridos y los mamútidos, que a pesar de su nombre, no son mamuts.

FAMILIA: MAMÚTIDOS.

A pesar de su nombre, estos eran mastodontes y no mamuts. La diferencia esta en sus muelas que poseen un patrón sencillo de cúspides aplanadas a los lados, dispuestas en forma de crestas transversales con zanjas intermedias. Este pstrón contrasta con los dientes de los mastodontes gonfotéridos, que tenín cúspdes dentales mucho mas complejas, en hileras transversales, y muchas cúspides mas pequeñas, llenando los huecos intermedios.

El mastodonte conocido como Mammut americanum, vivió desde fines del Mioceno a fines del Pleistoceno. em América del Norte. Al igual que el mammut lanudo, era de climas fríos, recubierto de un abrigo de pelos largos y ásperos. A veces se ha encontrado restos de su peluda piel con los esqueletos. Se han encontrado sus restos en lugares tan distantes como Alaslaska y Florida.

Su cabeza era bastante larga y baja; estaba provisto de un par de colmillos inmensos doblados hacia arriba. Ramoneaba en grupos en los bosques de abetos y es posible que viviera al mismo tiempo que los humanos modernos, si bien no hay suficiente evidencia de que vivieran a la vez en el mismo lugar. Al igual que los verdaderos mammuts, estos mastodontes se extinquieron hace unos 10.000 años.

DIFERENCIAS BÁSICAS ENTRE MASTODONTES Y MAMMUTS:

1) Los mastodontes aparecen mucho antes que los mammuts, a principios del Oligocenos, hace 35 milones de años. Tuvieron entre sus dos familas, larga existencia, hasta hace apenas 10.000 años. Los mammuts son todos mucho mas recientes, del Pelistoceno, es decir, de unos 2 millones a hasta unos 10.000 años, todo aproximadamente.

2) Los Mastodonstes tuvieron muy variadas formas evolutivas, y diversos tamaños. Los mammuts tuvieron tamaños mucho mayores, pero externamente, muchos mammuts se parecen a algunos mastodontes, como el mammuts Primigenius y el mastodonte de nombre mammuts Americanum, de tamaños similiares.

3) La diferencia mas importante está en los hábitos alimenticios. Los mastodontes se alimentaban mas de ramas y hojas de árboles de selva o bosque, asi como de plantas acuáticas. Los mammuts y primos elefantes (de climas cálidos/templados) se alimentan mas de pastos de tundra o de las sabana

4) Por consiguente, la diferencia mas importante está en los dientes:

MASTODONTES: Tiene gran cantidad de dientes, a su vez que las formas mas antiguas tienen las muelas con muchas cúspides y canales irregulares, mientras que el mastodonte mammut americanum tiene cúspides mas parejas y "ordenadas" y distribuídas mas armónicamente. Los mastodontes muelen sus alimentos con un movimiento de rotación de la mandíbula.

MAMMUTS: Al alimentarse de pastos de tundra (los elefantes de mas pastos de sabana, pero tambien de ramas), afectó su sitema de masticación, siendo sus muelas mas altas con superficies esmaltadas mucho mas largas y complejas. Muchas especies solo tiene dos pares de muelas. Éstas pueden presentar hasta veinte vueltas de esmaltes arrugado , rellenas de una dentina mas blanca y separadas las unas a las otras por de bandas finas de cemento. De esta forma, toda la superficie moledora forma una zona amplia y casi plana, de fosfato muy duro, que resiste el desgaste que produce el moler las hierbas silíceas. Solo aparece otro diente cuando los anteriores se han desgastado.

PD: En un tema posterior, se estudiarán los diversos tipos de mammuts y primeros elefantes.

FUENTES

Dixon, Cox, Savage. Enciclopedia Dinosauriosy otros Animales prehistóricos.

Bonaparte. Bestiario Fósil.

Actualizado con otras web en otros idiomas.


Comentarios
Publicado por Invitado
Miércoles, 03 de noviembre de 2010 | 19:00

Muy buena y util la info, me sirvio para la tarea gracias....

Publicado por Invitado
Jueves, 11 de octubre de 2012 | 16:40

muy buena informacion c eeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeeee

quisiera que pusieran informacion de mas animales de la prehistoria como el tigre dientes de sable y sus evoluciones

Publicado por Invitado
Martes, 20 de noviembre de 2012 | 12:00

Buena imformacion pero tambien quiero que publiquen de animales menos conocidos...

Publicado por Invitado
Miércoles, 22 de enero de 2014 | 11:57

Gracias, genial el articulo !